山の中の荒れ果てたみかん畑を農地に変えた人に未来を感じた話

約2ヶ月も前の話を、さも先日あったことのように文章にするのが得意な菱木です。

 

日本における農業事情を考えたときに、外せない問題として中山間地域の耕作放棄地問題があります。
今回は九州で出逢った、山の合間で農業をやっている農家さんのお話です。

中山間地域というのは、字面から分かる通り、山と山に挟まれた地域のことで、平地と比べて作業効率が悪くなるため運用コストが高く、農業をするには敬遠される地域です。

とはいっても、日本の国土の7割が中山間地域なんですよ。

日本らしい風景の一つとして棚田がありますが、まさに山の傾斜面を上手く使った、昔ながらの米作りの象徴ともいえる風景です。ただし、景色は良いのですが、作業をする側は大変です。狭い通路しか取れないため、大型の農機具は入らず作業効率が悪くなります。

平地であれば一区画当たりの農地の面積も広く取れますが、中山間地域においては狭い耕作面積の単位で複数の農地を持つことになります。このように問題が多くあるため、耕作放棄地がドンドン増えているのが中山間地域です。

ちょっと情報古いですが、グラフで見るとこんな感じです。

右肩上がりで耕作放棄地が増えていってるのが分かります。

そんな問題がある中山間地域なのですが、とんでもない山の合間でアスパラガスを育てている農家さんがいらっしゃいました。

写真からでは分かりにくいかもしれませんが、山の中に急に農地が出現します。

この農地に辿り着くまで、途中20分くらい民家もないような山道を、ひたすら進むんですよ。運転しながら、

「農業をやっている人ではなく、林業をやっている人に会いに行っているのではなかろうか」

と考えてしまうレベルで山の中なんです。

ここ数年多くの農家さんと出会ってきましたが、このような場所で、専業で、かつ新規就農で農業をされている方と初めてお会いしました。

この場所で新規就農したのが上の写真の安東さんご夫妻。奥さんの実家が近い佐賀県の太良町の自然等に魅力を感じ、関西から移住して、この地域に就農したそうです。

新規就農と簡単にいっても、土地の確保が大きなネックになります。地域の農家さんの手伝いをしながら、平地で土地を探すも見つからず、そんな中で山間部の元々みかん畑だった荒れ果てた土地を借りるチャンスがあり、自ら開墾して現在の圃場を作ったそうです。

この山間での農業に希望を見出し、熊本から移住してきて安東さんご家族と一緒に働いている方もいらっしゃいました。

日本全国、山間の中山間地域をどう活用すべきか困っている地域が多くあります。前述した通り、作業効率が悪く、決してわざわざ好き好んで農場として選ぶ場所ではないと思います。

ただ、こういった場所を活用すると考えたときには、狭い面積の中で効率良く生産し、かつ高単価で販売できる作物を選ばないと、儲かりません。そういった環境で安東さんが選んだ作物がアスパラガスということでした。

もちろん、人一倍の苦労と努力がないと、普通の人が選ばない土地で成功することは難しいでしょう。

安東さんは土地の作り方や、肥料の作り方まで試行錯誤を重ね、平地で作るものに遜色ない、むしろ一般的なアスパラガスよりもクオリティの高い美味しいアスパラガスが作れるようになったそうです。

その証拠に、佐賀の食べる通信でも特集されています。

 

安東さんのアスパラガスはこちらのサイトから購入可能!

http://a-noker.com/

野菜を美味しく作ることももちろんですが、作った野菜を高く売ることも重要です。安東さんは”森のアスパラガス”とブランディングをされて、幅広い販売戦略もとっていらっしゃいます。こういった努力もまた大事なんですよね。

全国の中山間地域における活用方法のモデルケースとして、安東さんの事例はきっと展開できる気がしています。

人が見向きもしない土地でも、人がやらないことをやることで、中山間地域の耕作放棄地問題という社会問題を解決することができるかもしれない。

山の中で出逢った農家さんに、そんな未来を感じました。

 

農業用ロボットの開発を始めようと思ってから今に至るまで〜9〜

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農業用ロボットの開発を始めようと思ってから今に至るまで〜8〜

農家さんを周り、ニーズが確実にあることは分かりました。ロボットアームを開発してくれる方が見つかり、画像認識もなんとかなりそう。あと足りないのは・・・ベースとなる移動体。

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ミライのイキカタを始める理由

いま、人の仕事を奪う仕事をしています。

具体的には農業用の収穫ロボットの開発。

「人手が足りず困っている」「労働が過酷すぎて大変だ」といった理由で、農家さんから作って欲しいとお願いされたことがキッカケです。

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農業用ロボットの開発を始めようと思ってから今に至るまで〜8〜

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農業用ロボットの開発を始めようと思ってから今に至るまで〜7〜

助成金を狙っていく上で、雑草の除草よりも、アスパラガスの収穫ロボットの方が筋が良いということが分かり、とにかくアスパラガスの生産者の方々に会うべく、可能な限りさまざまなルートからアポを取り付けました。

そして、実際にお逢いしていただいた農家さんから様々な気付きをいただきます。

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農業用ロボットの開発を始めようと思ってから今に至るまで〜7〜

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農業用ロボットの開発を始めようと思ってから今に至るまで〜6〜

先導プロジェクトという農水省が主体の助成金のプログラムに応募するにあたって農水省を訪れました。

そして、全く予想もしていなかった一通のメールが届きます。

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農業用ロボットの開発を始めようと思ってから今に至るまで〜6〜

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農業用ロボットの開発を始めようと思ってから今に至るまで〜5〜

ロボットを開発するにあたって、何が必要なのかが漠然と見え、そして具現化するための能力を持っている方々とネットワークを作ることができてきました。チームを作れたとして、現実的に前に進めていくにあたって必要なのが資金です。

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農業用ロボットの開発を始めようと思ってから今に至るまで〜5〜

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農業用ロボットの開発を始めようと思ってから今に至るまで〜4〜

雑草を摘むためのロボットアームの開発ができる先生と出逢えた。というのが前回の話でした。

そして、ここから大きなキッカケを得るのですが、その前提の話を。 Continue reading

農業用ロボットの開発を始めようと思ってから今に至るまで〜4〜

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農業用ロボットの開発を始めようと思ってから今に至るまで〜3〜

農業用ロボットの自律走行に何が必要か。どんな課題があるかについての理解はできました。

では、動いて、発見して、画像で認識して、次の作業。

「雑草を取る」

どうやってロボットが雑草を取るのか。

ブレストレベルで考えると、いくつか方法があります。

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農業用ロボットの開発を始めようと思ってから今に至るまで〜3〜

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農業用ロボットの開発を始めようと思ってから今に至るまで〜2〜

野菜か雑草かを画像認識できそうなことは分かりました。

ロボットの開発に関して必要な要素は、

・自律走行(勝手に圃場内を動きまわってくれる)

・ロボットアーム(雑草を摘んでくれる)

・移動体(そもそも動く物体)

・インテグレート(画像認識した情報をロボットアームに伝える等)

などなど。

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農業用ロボットの開発を始めようと思ってから今に至るまで〜2〜

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農業用ロボットの開発を始めようと思ってから今に至るまで

AIで野菜か雑草かを見分けることをチャレンジしようと思い立ったわけですが、果たしてどうすれば判別できるのか。そもそも、判別できるものなのか分からない状況でした。

そんな状況の中、農家さんと話をした翌週にThe Wave塾の講師としていらっしゃったのが、東大発ベンチャーのエルピクセル株式会社の代表の島原さんでした。

Lpixel

島原さんの講義を聞いていると、なんとAIを用いた画像認識を専門でやられているとのこと。しかも農業系でも画像認識をやっているそう。なんというか、飛んで火に入る夏の虫とはこのことなのか。いや、違うか。

いきなり、

「この人に聞けば分かるんじゃないか」

状態です。チャンスが訪れたわけです。

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